El Paso

Lanzamiento espacial saca del olvido a Van Horn

Expectativa por viaje del fundador de Amazon transforma al poblado

Associated Press

Sean Murphy/Associated Press

martes, 20 julio 2021 | 06:00

Van Horn, Texas— Durante años, el membrete oficial de la pequeña ciudad de Van Horn, cuidadosamente escondida entre las estribaciones de las montañas de Guadalupe, decía simplemente: “Agricultura, ganadería, minería”.

Y aunque todavía hay algo de agricultura y ganadería en esta comunidad del extremo Oeste de Texas, y una mina de talco todavía opera cerca de las afueras de la ciudad, hay otro negocio en auge en medio: el turismo espacial.

El extenso puerto espacial de Blue Origin, la compañía fundada por el magnate empresarial Jeff Bezos en 2000, se encuentra unas 25 millas fuera de la ciudad de unos mil 800 residentes en lo que alguna vez fue un desierto desolado. Van Horn se ubica 121 millas al Sureste de El Paso.

Este martes, la compañía tiene planeado lanzar a cuatro personas en un viaje de 10 minutos al espacio: Bezos, su hermano, Mark, la pionera de la aviación Wally Funk, y Oliver Daemen, un holandés de 18 años, que fue seleccionado de último minuto en lugar del ganador de una subasta benéfica de 28 millones de dólares que tuvo un conflicto de programación. Funk, a los 82 años, y Daemen se convertirán en las personas de mayor y menor edad respectivamente en alcanzar el espacio.

“Ese es el gran revuelo en esta pequeña ciudad”, dijo Valentina Wall mientras llamaba a un cliente en el Broadway Café a lo largo de la avenida principal de Van Horn. “Es como poner a Van Horn en el mapa un poco más de lo que estaba”.

 Población de paso

La ciudad, que surgió a fines del siglo XIX durante la construcción del Texas and Pacific Railway, ahora es principalmente una parada nocturna para los viajeros a lo largo de la Interestatal 10, que corre paralela a la carretera principal de la ciudad, salpicada de hoteles, restaurantes, paradas de camiones y tiendas de conveniencia.

“Nuestra mayor fuerza impulsora es el dólar del turismo”, dijo la alcaldesa de Van Horn, Becky Brewster.

La proximidad de la ciudad al Parque Nacional Big Bend, las Montañas Guadalupe, una antigua barrera de coral que incluye los cuatro picos más altos de Texas, y las Cavernas Carlsbad de Nuevo México, también la convierte en una parada ideal para los turistas.

“A menudo nos conectamos a la encrucijada del Texas Mountain Trail”, dijo Brewster. “Estamos aquí en el centro y este puede ser el centro de todas sus aventuras en el lejano Oeste de Texas”.

En cuanto al impacto que las operaciones de Blue Origin han tenido en la ciudad, la reacción entre los lugareños es mixta. Si bien los empleados y contratistas han estado trabajando en las instalaciones desde 2005, Brewster dijo que sólo en los últimos cinco años los trabajadores de Blue Origin han comenzado a integrarse en la comunidad. 

“Cuando estaban en las etapas de desarrollo, Blue Origin era tan reservada sobre lo que estaba sucediendo, su gente realmente no podía socializar porque no podían hablar sobre su trabajo y cosas así”, dijo Brewster. “Y fue como, aquí está la gente de Blue Origin y aquí está la gente de Van Horn. Pero eso está empezando a cambiar para mejor”.

 Falta de viviendas

Uno de los obstáculos para conectar a los lugareños y los científicos e ingenieros que trabajan en Blue Origin es uno que afecta a muchas comunidades rurales estadounidenses: la falta de viviendas disponibles. Un desarrollador local construyó alrededor de una docena de casas de dos dormitorios y un pequeño complejo de apartamentos, y todos se alquilaron rápidamente para los empleados de Blue Origin. De los aproximadamente 250 empleados y contratistas que trabajan en la instalación, Brewster dijo que sólo alrededor del 40 por ciento vive en Van Horn.

Krissy Lerdal, cuyo esposo es ingeniero de la compañía, dijo que vivió en un hotel local durante más de cuatro años antes de finalmente trasladar a su familia a Van Horn desde Nuevo México.

“Cuando buscamos comprar aquí, había cinco casas en el mercado, ninguna de las cuales pasó la inspección, y sólo tuvimos que traer una casa modular”, dijo Lerdal. “No es la casa de mis sueños, pero faltan viviendas”.

Aun así, en los tres años y medio que ha vivido aquí, Lerdal dijo que ha trabajado duro para integrarse a la comunidad. Sus hijos asisten al sistema escolar local y ella se unió a la Women’s Service League, que recauda dinero para becas. Ella también tiene un puesto en la junta de zonificación de la ciudad.

“Sé que las personas que viven aquí y compraron casas aquí se han esforzado mucho por participar”, dijo. “Es difícil cuando la mayoría de la comunidad está relacionada. Somos los forasteros y no queremos pisar los dedos de los pies, pero queremos participar, y es una línea difícil de caminar”.

Y agregó: “Me alegra sentir que soy parte de la comunidad, pero algunas personas no se sienten así”.

Linda McDonald, residente de Van Horn desde hace mucho tiempo y secretaria de distrito para la sede del Condado de Culberson, dijo que está asombrada por la posibilidad de que la gente sea lanzada al espacio desde su patio trasero, se irrita ante la sugerencia de que Blue Origin ponga a Van Horn en el mapa.

“Ya estamos en el mapa”, le dijo a un grupo de alrededor de 100 graduados de la escuela secundaria Van Horn durante el reciente mitin y reunión que fue parte del jubileo anual de la ciudad. “Usted nos ha ayudado a ponernos en el mapa, y deberíamos estar orgullosos de eso”.